如果金星上真的有生命,对地球生命意味着什么?

原文链接:What Would It Mean For Life On Earth If There Is Life On Venus?


如果我们在金星的云层中发现生命,我们还特殊吗?

9月14日,《自然·天文学》发表了一项激动人心但又有争议的发现。一个天文学家团队报道说,他们在金星大气层的上层发现了一种气体分子——磷化氢($\mathrm {PH}_3$)。磷化氢是一种生物标志物,这是天文学家要确定一颗行星是否有生命,要在这颗行星的大气层中寻找的化学物质之一。

需要澄清的是,科学家没有在金星上发现生命。他们只是发现了一种通常是生命的副产品的化学物质。如果金星上没有生命,在金星大气层找到这么大量的磷化氢,就很难解释通。现在解读这些结果必须小心谨慎。实际上,我们有一些很好的理由质疑“有磷化氢就是有生命”这一结论。

但是,我们可以看看这个观察结果到底说了什么。实验结果的可信度是15 sigma,这意味着这一发现相当相当可靠。如果天文学家尽职尽责做了工作,金星的云中可能真的存在磷化氢。

现在还不清楚的是,磷化氢是从哪里来的。通常,磷化氢的产生与生命有关。然而,磷化氢也可能来自某些尚未为化学家所知的化学过程。两个可能的情况,在金星的云层中发生着一个未知的化学过程,或者金星的硫酸云中有生命存在,哪个情况更可能是事实?要得到答案,还需要做更多的工作。

论文作者自己也强调了这一点。他们表示:“即使证实了磷化氢的存在,我们也要强调,这也不是生命存在的有力证据,只是说明存在异常的和无法解释的化学过程。”“金星云是一个极度缺水且是强酸的环境,说这里存在生命,在概念上就匪夷所思。”

现在让我们开个脑洞,假设金星大气层中的磷化氢就是来自生命过程,这将对我们对生命起源的理解有何影响?这将对我们对自己在宇宙中的地位的认识有何影响?我们从中能得到哪些关于地球未来的启示?

生命来自哪里?

如果在金星上发现生命,可能帮助我们解决的第一个问题是——生命来自哪里?

科学家对生命及其进化已经搞得相当明白了,比较难搞的是,是什么擦出了生命最初的火花,是什么让地球上的生命绵延不绝。

一种称为被胚种论(Panspermia Hypothesis)的假说认为,宇宙处处可产生生命,然后通过小行星或流星来到地球。如果我们在火星上发现了生命,它可能与地球上的生命有共同的起源,它们的生命种子源于同一个生命发源地(或者生命起源于火星,然后转移到地球,反之亦可能)。


可能是流星或小行星为地球送来了生命种子,可能也为太阳系其他行星送去了生命种子。

然而,胚种论不适用于金星。

“因为金星上的生命会非常不同……为硫基生命……它不太可能与在地球生命和(可能)在火星上发现的碳基生命属于同一谱系。”美国加州神学和自然科学中心的系统神学和伦理学研究教授泰德·彼得斯(Ted Peters)说:

这并不是说金星和地球不可能拥有相同的生命来源。地球上的生命具有很强的弹性和适应性——所以这两颗行星上的生命的进化路径可能完全不同。但是,如果这两颗行星上的生命来源不同,那就意味着太阳系中的生命出现了两次,而不是一次。

“只要我们只有一个生命家园的实例,我们就永远无法猜测生命起源的可能性有多大。如果我们再找到一个拥有生命的行星,我们立即知道,生命的出现可能并不那么困难,”梵蒂冈天文台台长布拉泽·康索马格诺(Brother Guy Consolmagno)说,他被称为“教皇的天文学家”。

这可能是这篇文章——还有金星上这个发现最重要的点。如果金星上的生命和地球上的生命源于两个不同的“创世纪”事件,这意味着生命可能很容易开始。如果是这样的话,生命可能无处不在。

“这就像我家后院的蚂蚁,它们会以为自己是这个星球上唯一一个蚁群。然后,它们在100英尺外找到另一个蚁穴,它们就会知道,至少有两群蚂蚁,很可能有更多群蚂蚁。”搜寻地外文明计划(SETI)的高级天文学家塞特·斯塔克(Seth Shostak)博士说。

这可能是个坏消息

乍一看,宇宙的任何地方都可能冒出生命,这似乎是好事。但事实上,这可能是一个非常坏的消息。

您可能熟悉德雷克方程,银河系中可能与我们进行交流的外星文明数量是以下这些量的积:银河系中恒星形成的平均速率、拥有行星的恒星的百分比、每个恒星所拥有的适合生命的行星的平均数量、真的有生命存在的行星的百分比、发展出智能生命的行星的百分比、开发出可将其存在的信号释放到太空的技术的文明百分比、文明的寿命。https://zhuanlan.zhihu.com/p/24978196

显然,前几个量的值我们是知道的,而后几个量,尤其是那些与生命有关的量,我们不知道具体是多少。

让我们考虑另一件事。到目前为止,我们还没有接收到过其他外星文明的信号。如果生命起源于金星,考虑到金星离我们如此之近,这说明生命可能很容易开始。那么那些先进的文明在哪里呢?


如果生命的发生很容易,那么其他文明在哪里呢?

“文明一定很罕见。”美国宇航局萨根研究员,纽约大学研究太阳系外行星的天文学家本杰明·波普(Benjamin Pope)博士说,“因此有人认为,一定存在一个大过滤器,阻止像我们这样的文明形成:德雷克方程中的某个因子肯定非常非常小。”

这个大过滤器是什么?这个想法最初是由人工智能专家、科学作家罗宾·汉森(Robin Hanso)提出的,他认为有什么东西阻碍了文明向太空发送信号。牛津大学人类未来研究所所长尼克·博斯特罗姆(Nick Bostrom)博士认为,这个大过滤器可能就在我们背后。也许,生命的发生并不难,难的是生命的进化,可能从原核生物(一种非常基本的细胞有机体)进化为真核生物(一种更复杂的生物)这个阶段就很难,或进化为多细胞生物很难,或进化出智力很难,或发展出科技很难。

如果大过滤器存在于我们的过去,那对我们来说,这将是一个好消息。但如果是在我们的未来,那么德雷克方程中只剩下一项——文明的寿命。这意味着,文明很难存续很长很长的时间,文明和所在的行星可能毁于气候变化或一些我们做梦也想不到的毁灭性的力量。

但也许现在还没有绝望的理由。我们没有接收到外星文明的信号,可能没有什么可怕的原因。“我们为什么没有找到外星人,可以找出一千个解释……这是从一个简单的想法引发出的过大的结论,”斯塔克说。关于在恒星系统中寻找生命,“我们尚只是浮于表面。”

我们在宇宙中的位置

从哲学上讲,如果金星上确实有生命,那么这可能意味着,生命可能无处不在,这可能会改变我们对自己在宇宙中的地位的看法。

斯塔克说:“如果金星上真的发现了生命,我认为,这将是21世纪最重要的历史事件之一,甚至是我们智人历史上最重要的历史事件之一。”

“自从哥白尼第一次提出地球不是宇宙的中心,我们在宇宙中的位置慢慢变得越来越平庸,”论文的作者之一、麻省理工学院的天体物理学家和行星科学家萨拉·西格(Sara Seager)博士说。“我们再后来逐渐了解到,我们的太阳也不是宇宙的中心,而是和大量其他恒星一样,围绕着我们的银河系中心运行。我们的银河系只是数千亿星系中的一个。如果能在另一颗行星上发现生命,哥白尼式的革命就完成了,这向我们表明,地球不是唯一拥有生命的特别之地。”


哥白尼提出地球不是宇宙的中心。

亚利桑那州立大学文化与生态实验室的迈克尔·瓦纳姆(Michael Varnum)博士与权律(Yul Kwon) 及其实验室成员一起,对7个国家的4000名受试者进行了一项研究。他们观察人们对发现地外生命的反应。大多数人的反应都是积极的——好奇和兴奋。

这会改变我们的日常生活吗?即使是在人类做出堪称最伟大发现的时刻,人们的反应也一般是沉默。瓦纳姆说:“作为一名社会心理学家,我觉得我们不必花太多时间关注这些存在主义问题。”“金星上是不是有微生物,或者奥陌陌是不是外星人探测太阳系的航天器,相对于这些问题,我们大多数时候可能会更多的专注于生活琐事,早餐吃什么,怎么照看孩子,如何拍照。”

第二个创世纪对世界宗教的影响

如果地球以外的星球上也发生过创世事件,世界各地信仰宗教者会作何反应?

不会有特别反应,这可能不会破坏任何人的世界观。

即便是地球不是宇宙中心这一发现,更不用说太阳系的发现,没有终结有组织的宗教,达尔文的进化论也没有干掉宗教,或许多其他科学发现,人们认为有可能根除宗教。所以,我的猜测是,即便我们发现我们在宇宙中并不孤单,宗教信仰者依然会波澜不惊。”瓦纳姆说。

即使发现了外星人,很多人也不觉得这会改变他们与上帝的关系。

一些研究对此进行了检验。绝大多数人,无论是基督教、穆斯林、佛教还是犹太教的信徒,都认为发现外星生命不会造成信仰危机。

探索宗教和科学之间联系的组织西奈和突触(“Sinai and Synapses”)的创立者拉比·杰弗里·米特尔曼(Rabbi Geoffery Mitelman)说:“犹太教哈西德派拉比西姆恰·布尼姆有一段著名的经文说,你应该一直有两张纸,每个口袋里各放一张,一张纸上写有‘世界为我而造’,另一张纸上写有‘我不过是一粒尘埃’。所以,人一方面要意识到自己的巨大价值……而另一方面,我们在这个宇宙中不过是沧海一粟。如果我们发现在其他行星上有生命,比如在金星上,那就简单地符合‘我不过是一粒尘埃’的说法……这已经融入了很多犹太神学中。”

它会改变我们的生活吗?

如果金星上证实有生命存在,这肯定会改变我们对生命形式的理解,生命在宇宙中的普遍程度,甚至可能重新定义我们对自己在宇宙中的位置的理解。

但除此之外,不会有太多改变。

你可能还记得1996年在火星陨石上发现的小型微生物化石,后来才知道是科学家搞错了。前总统比尔·克林顿甚至就这一发现发表了令人难忘的讲话。但它改变了我们的日常生活吗?根本没有。在金星上发现潜在生命也会重复同样的故事吗?只有时间和大量的后续研究才能告诉我们答案。

标签: 金星

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